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   La demencia

Qué es la demencia?. Es la  pérdida de las funciones intelectuales que conducen a la incapacidad del enfermo para desarrollar sus actividades cotidianas sin el apoyo de otros miembros de la familia o de un soporte profesional. Las facultades intelectuales que se deterioran son el pensamiento, la memoria y la razón. La demencia, por lo tanto, no es una enfermedad sino la agrupación de varios síntomas que pueden ser ocasionados por varias enfermedades.

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Entre las enfermedades que causan la demencia tenemos:

·         La enfermedad de Alzheimer

·         La enfermedad de Huntington

·         La enfermedad de Parkinson

·         La enfermedad de Pick

·         La enfermedad de Crutzfeld-Jakob 

·         La demencia causada por los múltiples infartos que ocurren en el cerebro (múltiples trombosis cerebrales).

 

Otros casos que conducen a demencia:

·         Los tumores cerebrales

·         La depresión severa

·         Los traumatismos cerebrales

·         Las infecciones que afectan el cerebro como el SIDA

·         La meningitis o la sífilis

·         Ciertos trastornos tiroides o severos

·         Problemas de malnutrición 

·         Algunas reacciones a medicamentos.

Cuando el médico evalúa a una persona que tiene trastornos de la memoria, de la razón y/o del pensamiento, debe hacer varias pruebas paraclínicas con la intención de descartar la presencia de las enfermedades o condiciones de salud antes anotadas ya que el tratamiento, como es apenas obvio, depende de un acertado diagnóstico de la causa de la demencia.

A continuación describiremos brevemente las principales causas de demencia:

Enfermedad de Alzheimer. Es la más común de las demencias. Desde el momento en que aparecen los primeros síntomas de la enfermedad hasta que se encuentra completamente deteriorada pueden transcurrir entre 3 y 20 años. Para un diagnóstico exacto de que la demencia es ocasionada por la enfermedad de Alzheimer es necesario estudiar una muestra cerebral bajo el microscopio, algo que únicamente se hace en el momento de la autopsia; por ello el médico hace un cuidadoso estudio para descartar las otras causas de la demencia de tal forma que descartándose las demás se pueda tener una alta probabilidad de establecer el diagnóstico de demencia por enfermedad de Alzheimer. Se estima que después de un examen médico, un 20% de los pacientes con sospecha de tener enfermedad de Alzheimer tienen enfermedades diferentes y que generalmente tienen un tratamiento curativo.

Enfermedad de Creutzfeldt-Jakob. Es ocasionado probablemente por un virus y es mortal. Afortunadamente es raro en nuestro medio. Las personas afectadas tienen trastornos de la memoria, pérdida de la coordinación de las funciones motoras, cambios del comportamiento y a medida que la enfermedad progresa (que es rápido) el deterioro mental se agudiza y aparecen movimientos involuntarios del tipo de sacudidas de los brazos o piernas. El enfermo pierde la capacidad visual y poco a poco presenta debilidad franca en las piernas lo que le impedirá estar en posición de pies y finalmente cae en estado de coma. Al igual que en la enfermedad de Alzheimer, el diagnóstico definitivo lo da el examen del cerebro en la autopsia.

Enfermedad de Parkinson. Se estima que sólo en los Estados Unidos de América hay más de 1 millón de personas afectadas por este mal. Se caracteriza por los temblores que presentan los enfermos, en las manos especialmente, la rigidez de sus miembros que los obliga a dar pasos cortos y a iniciar cualquier movimiento con dificultad, además de dificultarles la capacidad de expresión. Básicamente existe una pobre concentración de una sustancia llamada dopamina que es fundamental para que el cerebro controle todos los movimientos del cuerpo. A través del progreso de la enfermedad algunos pacientes pueden presentar síntomas de demencia. El médico generalmente formula sustancias como la levodopa que se transforma en dopamina una vez la persona la ha tomado y que sirve para controlar los desórdenes motores; sin embargo, los daños que han generado los síntomas de demencia no se podrán corregir.

Enfermedad de Huntington. Esta enfermedad, hereditaria y degenerativa, afecta tanto las funciones físicas del cuerpo humano como su mente. Se manifiesta, por lo general, hacia la mediana edad y se caracteriza por los movimientos involuntarios de los brazos y las piernas y de la cara. Las funciones intelectuales alteradas incluyen la memoria, el lenguaje y la razón (dificultad para discernir). El médico explora el historial familiar del paciente y encuentra antecedentes familiares con la misma enfermedad y, obviamente, los cambios físicos y mentales que comentábamos. Se ha detectado una alteración en el cromosoma 4 de los pacientes con la enfermedad de Huntington que se ha relacionado con la enfermedad. Actualmente no existe tratamiento para detener la enfermedad pero hay disponibles en el mercado medicamentos que controlan los síntomas tanto motores como mentales.

Demencia por múltiples infartos cerebrales. También es llamada demencia vascular ya que tiene relación con las alteraciones producidas en el cerebro por trastornos vasculares. La aparición de los síntomas de demencia puede ser súbita o progresiva, dependiendo si las lesiones cerebrales han ocurrido por un trastorno vascular abrupto o  serán progresivos si los trastornos vasculares (especialmente infartos cerebrales) han ocurrido a lo largo de varios años. Al igual que la demencia por la enfermedad de Alzheimer, la demencia vascular actualmente no puede ser curada ni puede revertirse el daño causado en el cerebro, pero si se conocen las causas que han llevado a los múltiples infartos cerebrales (hipertensión arterial, por ejemplo) puede detenerse el progreso de la enfermedad. El médico, a través de una TAC (tomografía axial computarizada de cráneo) o una RNM (resonancia nuclear magnética) cerebral puede identificar las zonas cerebrales afectadas por los múltiples infartos. 

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